348年前,那位天文学家看到的究竟是什么?

1670年6月,法国僧侣和天文学家安塞尔梅(Pere Dom Anthelme)在天鹅座头部下方看见了一颗突然出现的恒星。自那之后的三百多年以来,天文学家们一直在思考这样一个谜题:安塞尔梅看到的究竟是什么?

○ 1670年6月20日,安泰尔姆发现了天鹅座下这颗明亮的恒星(图中标示为Nova 1670),7月25日,赫维留(Johannes Hevelius)也独立发现了它。1671年3月,这颗恒星再次变得明亮。此后,赫维留和卡西尼(Giovanni Cassini)观察着这颗恒星逐渐暗淡下去,直到1671年5月肉眼再也无法看见它为止,www.364949.com。 | 图片来源:Royal Society

长久以来,人们认为这是一颗新星——在爆炸时周期性变亮的恒星。但是最近,包括来自明尼苏达大学的两位教授在内的一个国际天体物理学家团队,破解了这个持续了348年的难题。这位僧侣目睹的是白矮星与褐矮星的爆炸性合并,这是历史上第一次观测到这一现象。

白矮星是像太阳这样的恒星在生命末期的的残留物。相比之下,褐矮星则属于“失败的恒星”,这是因为虽然它们的质量为木星质量的15-75倍,但不足以像太阳和其他恒星那样引发热核聚变。白矮星和褐矮星绕着彼此旋转,直到距离太近而融合在一起,这个过程中喷射的碎片的化学组成透露了这个神秘物体的起源。

○ 褐矮星(Brown Dwarf)的质量通常为为木星质量的15-75倍,但是非常致密。 | 图片来源:NASA/JPL-Caltech/UCB

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